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NASA corre el riesgo de quedarse sin combustible

La NASA y el Plutonio-238

La Administración Nacional de Aeronáutica y del Espacio (NASA) tiene actualmente una crisis de combustible “espacial” , pues las reservas de plutonio-238 en Estados Unidos y Rusia están a punto de llegar a su fin, significando el fin de las misiones espaciales de la agencia estadounidense.

Este combustible, sigue siendo el mejor que existe para abastecer naves espaciales, aunque dejo de producirse en Estados Unidos en el año 1998, se tuvo que seguir comprando a Rusia desde entonces.

Plutonio-238

El problema se inicia el 2009, donde Rusia sufre una fuerte caída en sus reservas de plutonio, lo que obligo a elevar el precio alrededor de 6 millones de dólares por kilogramo, una cantidad complicada de mantener, dado el presupuesto que maneja la NASA actualmente.

Según los especialistas, una solución seria reiniciar la producción de plutonio-238, aunque seria complicado de iniciar pues requiere un costo de 100 millones de dólares, suma que el Parlamento no piensa apoyar.

Existen otra alternativa, y es usar litio mezclado con dióxido de carbono como combustible para usarlo en motores Stirling, para viajes a lugares donde la luz del sol no este a favor para el uso de celdas solares, como la densa atmósfera de venus.

Una tercera solución es producir plutonio-238 a partir de neptunio-237 en un reactor nuclear durante un año. Bajo el efecto los neutrones de este, podría generarse plutonio-238 para luego ser recuperado mediante complejos procedimientos químicos. Esta tecnología tiene la ventaja de poder abaratar la producción de plutonio-238 eb 50 millones de dolares, aunque se cree que las presiones políticas complicaran la realización de esta propuesta.

Un problema de largo plaza para la NASA, que podría significar detener todas sus misiones y quedar sin manera de conseguir la manera de impulsar sus naves al espacio. Esperemos pueda encontrarse una solución en el corto plazo, dado lo complejo del tema que abarca problemas desde el campo economico, tecnologico, politico y hasta ecológico si hablamos de nuevas plantas de combustible nuclear.

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